Темный властелин. Книга первая

Глава 1

- Рассмотрев дело, совет постановил: за хранение запретных книг и изучение проклятого искусства лишить звания мага и приговорить Аксина из рода Треверов к изгнанию за пределы империи. Через три дня после оглашения приговора магистрам высшей ложи надлежит применить к отступнику заклинание "рука судьбы", отдав его жизнь на милость богов. Если отступник погибнет - пусть его смерть будет предостережением для других! Если же сможет вернуться - то ожидает его полное прощение и восстановление всех прежних званий, ибо боги благоволят ему. Да будет так!
Голос верховного мага, усиленный заклинаниями, гремел в стенах Главного зала школы магии. Эхо, словно раскаты грома разразившейся грозы, вторило приговору. Лучи восходящего солнца играли на полированном мраморе стен и колонн. Магистры в белых одеждах стояли неподвижно, словно, превратившись в статуи, стали частью зала. Величественная картина. Каждый ученик школы, сумевший сдать экзамен, получал здесь посох и с этого момента мог считаться полноправным магом империи. Ещё неделю назад, пройдя тяжелейшее (а для некоторых учеников смертельное) испытание и став лучшим среди выпускников школы этого года, Аксин мечтал очутиться в главном зале перед лицом магистров высшей магии. Верховный маг вручил бы ему посох с завершением в виде бронзовой руки, державшей кристалл - символ звания мага империи, и всё; вот она, долгожданная свобода. Перед молодым магом, благодаря его таланту и связям отца открылись бы все двери. Впереди были тысячи дорог, и все вели к успеху, богатству и славе.
И вот Аксин здесь, но взамен посоха - смертный приговор, называемый изгнанием; а вместо звания мага империи - клеймо некроманта.
- Аксин - голос Метоса, верховного мага уже не обрушивал громы и молнии - у тебя есть три дня, чтобы попрощаться с друзьями. И не пытайся использовать магию: как бы ты не был силён и талантлив, здесь находятся лучшие мастера империи.
Ударом посоха верховный маг возвестил об окончании заседания совета.
К изгнаннику подошёл "почётный караул".
Всё - пронеслось в голове молодого мага. - Суд окончен, приговор оглашён. Пора в камеру, ждать смерти: за четыреста лет ни один сосланный маг после "руки судьбы" не смог вернуться и потребовать восстановления своих прав. А кристалл на посохе изгнанника, бывшим одним целым с хозяином, через какое - то время гас и трескался, чувствуя смерть мага.
- Пойдём, Аксин - к осужденному подошёл начальник городской стражи - пора.
Несмотря на внушительный эскорт солдат и магов школы за спиной старый воин не чувствовал себя уверенно. Утром в зале было довольно прохладно, но по его лицу стекали капельки пота. Вспомнив, что приписывала молва некромантам, начальник стражи с трудом смог справиться с дрожью, внезапно овладевшей его телом. Солдаты переминались с ноги на ногу за спиной командира, сжимая в потных руках взведённые арбалеты, и, судя по выражению лиц, страстно мечтали оказаться подальше от школы магов вообще, и от осужденного юноши в частности.
Несмотря на своё незавидное положение, Аксин усмехнулся, глядя на обычно уверенных в себе, а сейчас бледных, трясущихся стражей порядка.
"Ещё бы - подумал молодой маг - не каждый день видишь перед собой чудовище из сказок, которыми пугали с самого детства. Грозный, ужасный адепт запрещённого или чёрного, кому как больше нравится, искусства - некроманта. Тоже мне, вояки. Не совладают с дрожью в руках, сорвётся стрела - и можно будет проверить на практике древнюю легенду: будто бы кровь убитого некроманта налагает проклятье как на место, где прольётся, так и на окрестности. А школа магов находится в столице, сердце империи. Если эти сказки насчёт проклятия крови правдивы, то все: и совет, и император с придворными после выстрела последуют за мной. Интересно, какой умник выдал этим олухам арбалеты? Сети, дубины - вот что нужно. Спутать, оглушить, но ни в коем случае не убивать".
Хотя к молодому магу эта легенда вряд ли имела хоть малейшее отношение. Ну, кто же мог знать, что свитки, случайно найденные Аксином в заброшенном храме, являются "Некрономикой" - сборником знаний по запрещённому искусству. Они были разделены на части: некоторые свитки, содержащие описание различных чудовищ, можно было принять за обыкновенные сказки, страшилки на сон грядущий. Другая часть свитков и книга с заклинаниями лежали отдельно в железном сундуке, но время и вода сделали своё дело - они были в плачевном состоянии, и прочесть можно было немного. Аксин взял всё для изучения, не показав наставникам своей находки. Сначала юноша не придал значения своей находке, потом, прикоснувшись к тайне и не представляя, с чем столкнулся, решил сам разобраться со странными манускриптами. Причина такой самостоятельности была до банальности проста - гордыня. Лучший выпускник своего курса, и, по словам преподавателей, самый талантливый маг, выходивший из стен школы за последние тридцать лет, не сможет разобраться с какими-то бумажками, место которым в лавке старьёвщика! Аксин не допускал даже малейшего намёка на это, даже мысленно. Читал найденные свитки, в свободное время экспериментировал с заклинаниями. А когда после экзаменов и испытаний молодой маг собирал вещи, найденная книга случайно попала на глаза одному из дворцовых магов, приглашённому на экзамен и зашедшему с поздравлениями. И всё - "закон суров, но это закон".
В отличие от солдат маги выглядели спокойными. И лишь руки, сжимавшие посох так крепко, что пальцы от оттока крови стали белыми и холодными, как у мраморных статуй, выдавали их истинные чувства. Это не были ни страх, ни отвращение. В душе каждого мага властвовала лишь скорбь. Многие из них знали всех учеников школы с самого детства. Обучение начиналось рано, все ученики выросли на глазах у преподавателей. После выпуска у каждого мага было две семьи: родители, что дали жизнь, и учителя, развившие дар и наполнившие дальнейшее существование смыслом.
Аксин мог с полной уверенностью сказать, что если бы эта злосчастная книга попалась на глаза любому преподавателю школы, хоть самому верховному магу Метосу - этого суда бы не было. Конечно, юноша получил бы хорошую взбучку, потом долго выслушивал нравоучения про "ответственность, которую налагает высокое звание мага". В крайнем случае, могли применить заклинание эльфийских колдунов, называемое в народе "промывка мозгов" - вычеркнуть из памяти некоторые моменты прошлой жизни. Штука неприятная, но не смертельная.
Но книгу нашел один из дворцовых магов, формально присутствующий на экзамене в роли почётного гостя, а на самом деле - охотник за талантами. Дворцовые, военные и другие гильдии магов присылали своих эмиссаров в школу магии для вербовки в свои ряды талантливых новичков. У магов, служащих при дворе была ещё одна функция в стенах школы: они старались накопать как можно больше различных нарушений и всячески проверяли преподавателей и учеников на лояльность и преданность империи. После того, как книгу нашел именно этот маг, магистрам во главе с верховным магом осталось только одно - устроить показательный суд. А наказание за хранение книг и вещей, связанных с проклятым искусством, и для практикующих некромантов законы империи предусматривали только одно: смерть для обычного человека, не смотря на его статус, и ссылка для мага. Причём обладателей дара не просто отвозили к границам империи и посылали подальше, давая для ускорения пинок пониже спины и напутствие больше не возвращаться. К осуждённому применяли заклинание "рука судьбы", которое забрасывало его на тысячи лиг за пределы империи. Он мог оказаться в северных землях варваров, попасть на древнюю землю, очутиться в открытом океане, или в других местах, не упоминаемых даже в легендах. В теории был шанс вернуться, и тогда с мага снимались бы все обвинения, на практике же что изгнание, что плаха палача - результат был предсказуем: смерть ждала всех.
- Аксин, надо идти - вновь поторопил начальник городской стражи. В голосе обычно уверенного в себе воина стали проскакивать истеричные нотки - и даже не думай...
- Успокойся, Бретер. Ни скандала, ни бойни я устраивать не буду. - На молодого мага вдруг накатила волна безразличия. Не было ни страха, ни ярости, ни возмущения несправедливостью и жестокостью приговора. - Веди в камеру.
- Аксин, ты хочешь провести эти три дня в камере? - Позади стражи стоял верховный маг. Несмотря на преклонный возраст, старик всегда передвигался мягко и бесшумно.
Стражники от неожиданности вздрогнули, один от испуга чуть не выронил арбалет. Маги, привыкшие к неожиданным появлениям Метоса, лишь коротко поклонились.
- А что, у меня есть выбор? - При обращении к верховному магу нужно было использовать его титул, но юноше, осуждённому на смерть, было уже всё равно.
- Аксин, неужели ты так быстро забыл всё, чему тебя учили? Выбор есть всегда. - Метос решил не замечать дерзости. - На территории школы есть домик для гостей, ты его видел. Если дашь слово не пытаться бежать и не пользоваться магией, то можешь пока находиться в нём.
- И вы поверите слову какого-то некроманта?
- Я поверю слову своего ученика.
Слова верховного мага ошарашили Аксина. Стена безразличия рухнула, и вместе с захлестнувшими чувствами к нему пришло понимание слов Метоса - он говорил о выборе, и вряд ли только между камерой и домиком для гостей. Утопающий хватается за соломинку - гласит народная мудрость. Возможно, верховный маг просто хотел немного облегчить несчастному жизнь в последние три дня пребывания в школе, но Аксину в его словах послышалась некая двойственность. Что это? Пустая надежда или шанс - время покажет, ждать осталось недолго, а пока юноша решил уцепиться за эту, хоть и призрачную, соломинку двумя руками.
- Спасибо, что не отвернулись от меня, Верховный маг. Я клянусь, что не предприму попытки бежать, и не буду использовать магию против кого - либо на территории школы. Да и вряд ли меня оставят в гостевом домике без охраны. - Юноша не смог удержаться от небольшой колкости.
Верховный маг не обратил внимания на сарказм.
- Хорошо. Бретер, ты со своими людьми можешь быть свободен. И вы тоже можете идти - повернулся Метос к магам. - Я сам отведу Аксина.
Стражники с видимым облегчением опустили арбалеты и, словно боясь, что Метос передумает, бросились из зала. Маги, поклонившись, отошли в сторону. Если они и удивились, то не подали виду.
Аксин же стоял, раскрыв рот. Похоже, в его незавидной судьбе происходит поворот, остался вопрос - куда? Вряд ли в обязанности верховного мага входит конвоирование осуждённых. А поговорить и поддержать бывшего ученика Метос мог и потом. Похоже, призрачная соломинка стала обретать форму.
Домик для гостей располагался на территории сада, вдали от основных зданий школы. За всё время пути ни верховный маг, ни Аксин не сказали друг другу ни слова. Подойдя на место, юноша удивился - у домика отсутствовала стража. Верховный маг остановился и повернулся к нему.
- Аксин, ты считаешь приговор несправедливым?
- Конечно же, нет! За чтение старых сказок просто обязательно судить. А ещё лучше казнить сразу, без суда и следствия. О какой справедливости вы говорите?! Сначала нас учат познавать мир, а что потом? Нелепые обвинения, звучащие как "он читал какие-то странные старые книги" и фарс вместо суда!
Метос улыбнулся.
-Я вижу моего прежнего ученика Аксин, это хорошо. Злость помогает убить отчаяние. Скажи, пожалуйста, а почему ты назвал обвинения нелепыми?
- Некроманты были вне закона много веков. Уничтожались связанные с этой магией книги и люди, читавшие их. Откуда же тогда известно, что свитки и книга с заклинаниями, хранившиеся у меня, относятся к проклятому искусству? Описания всевозможных монстров и чудовищ - это можно встретить в свитках по истории или даже в детских сказках. Заклинания, направленные на разрушение и убийство? Возьмите любого военного мага - он других просто не знает. Что сейчас люди понимают под словом "некромант"? Это просто детская страшилка, штамп, набор букв. Ни один из живущих ничего не знает про проклятое искусство. А как можно судить неизвестно за что?
- В утверждении, что сейчас практически ничего не известно о некромагии, есть зерно здравого смысла. И ты прав, сложно проложить грань между боевым магом и некромантом. Убивают оба, но как? Маги используют для построения заклинаний свою внутреннюю силу и энергию. Прежде, чем направить огонь на противника, его нужно разжечь. Современная магия может только создавать, даже если она создаёт орудие разрушения. Энергия, дающая силу чародею, не злая и не добрая. Как огонь, на котором можно разогреть пищу или сжечь человека. Некромант же черпает силу из тьмы, крови и смерти. Он не может ничего создать, сея своей магией лишь разрушение.
- Вы говорите про практикующих некромантов. Да, я заметил странности в структуре этих заклинаний, и решил изучить их более подробно. Но использовать полученные знания я не собирался!
- Аксин, ты был в нашей библиотеке? - Вопрос верховного мага удивил юношу.
- Конечно. Я же закончил обучение.
- В восточном крыле есть сектор, закрытый для посещения. Тебе интересно, что там находится? Можешь не отвечать, все студенты задают себе этот вопрос. Многие пытались туда проникнуть, причём ты повторял попытки, чуть ли не каждый год. Конечно же, безуспешно.
Тайна восточного сектора библиотеки будоражила умы многих поколений студентов. Шёпотом передавались слухи о несметных сокровищах, драконах, призраках первых магов - основателей и прочее и прочее. Что там на самом деле, никто из учеников школы не знал - охрана не подпускала любопытных, а все созданные шпионящие заклинания разрушались какой-то силой раньше, чем начинали передавать информацию.
- В восточное крыло попасть невозможно. Там постоянно стража и очень мощные защитные заклинания.
- Туда можно пройти, Аксин, но доступ имеют лишь члены совета, ну и я, конечно. В восточном крыле библиотеки хранятся книги и свитки, читать которые неокрепшим умам нельзя. Среди прочих там есть и история некромагии. Хочешь знать, как возникла эта наука? У одного мага погибла семья. Несчастный сошёл с ума от горя, разумом его владела только одна мысль - как вернуть к жизни тех, кого он любил. Сохранив тела в леднике Кафт - так его звали, провёл годы за изучением природы смерти. Он открыл, что кровь и жизнь животных при определённых условиях является мощным источником энергии. Кафт попытался вдохнуть эту силу в тела своих погибших родных, и они восстали. Но это не были любящие мать, отец и сёстры. Энергия пролитой крови и отнятых жизней черна, она пропитана болью и ненавистью. Так появились первые зомби. Они набросились на своего создателя и растерзали его.
- Как это могло случиться? - удивился Аксин - Я подумал, что Кафт был сильным магом.
- Да. Он был очень силён, но сначала боялся причинить вред своей ожившей семье, не понимал, с кем имеет дело. А когда начал колдовать в полную силу, было уже поздно - тяжело уничтожить то, что уже мертво. Записки Кафта после его гибели попали в руки к его ученикам, а у них цели были не такие благородные. Они научились контролировать зомби; открыли, что кровь человека делает заклинания более могущественными, чем кровь животных и научились вызывать различных монстров и демонов потустороннего мира. Потом началась война, и создания некромантов заполонили нашу родину, сейчас мы называем её "Древней землёй", и людям пришлось бежать через океан.
Метос замолчал, задумчиво глядя вдаль.
- Вот так, Аксин. Как видишь, Кафт тоже не хотел ничего плохого. Он только изучал природу вещей; он хотел снова увидеть свою семью, тех, кого любил...
- Я всё понял, верховный маг. Жаль, не знал эту историю раньше. У меня только один вопрос: в библиотеке в восточном крыле есть заклинания некромантов? Неужели кому-то дозволено их читать.
- Нет. Там только хроники, все книги и свитки с теорией и заклинаниями уничтожены. Насколько мне известно, ты единственный, кто владеет этими знаниями.
- Тогда я удивлён, почему всё ещё жив. Мага, обладающего подобным могуществом, нужно было удавить сразу в камере, не дожидаясь суда.
- Хватит паясничать! А почему ты всё ещё дышишь, и находишься здесь, а не в каком-то каменном мешке, тебе объяснят.
Мозаика помаленьку стала слаживаться, из отдельных кусочков в целую картину. Аксин взглянул в глаза верховному магу.
- Полагаю, меня решили отблагодарить спасением взамен на некую услугу, и что неизвестный "благодетель" уже ждёт меня в гостевом домике.
Метос усмехнулся и кивнул:
- Иди. Невежливо заставлять нашего гостя скучать.
Обстановка дома для гостей была куда более роскошной, чем в комнатах студентов, но комфорт волновал молодого мага меньше всего. Все мысли Аксина занимала фигура в тёмном балахоне, сидящая в кресле. Лицо незнакомца скрывалось в тени капюшона, на руках были надеты простые кожаные перчатки. У кресла, опираясь на подлокотник, стоял посох из отполированного чёрного дерева. Невозможно было определить ни пол, ни возраст сидящего человека.
- Ты Аксин из рода Треверов?
Голос, прозвучавший из тени капюшона, поразил молодого мага. Он напоминал звуки флейты, журчание весеннего ручья. И был холоден, как талая вода в этом ручье.
- А вы ожидаете кого-то ещё?
- Это был риторический вопрос. Начало дружеской беседы, так сказать.
- Разговор получается неравный. Меня вы знаете, а я теряюсь в догадках. Всё - таки любопытно, с кем так неожиданно меня свела судьба.
- Всему своё время. Присаживайся.
Оглядевшись, Аксин увидел круглый стол и несколько стоявших вокруг него стульев, украшенных тонкой резьбой. Рядом стоял небольшой диванчик, выглядевший куда более комфортно. На нём юноша и устроился.
- Не буду ходить вокруг да около, Аксин. Своё время я ценю, да и у тебя его мало осталось. Через три дня будет прочитано заклинание "рука судьбы", а потом.... Продолжать не стоит, сам всё прекрасно понимаешь.
- Ты прав - злость захлестнула юношу, наплевав на вежливость и все условности, он перешёл на "ты". - Всё это я прекрасно знаю, так что к чему весь этот разговор?
- Приговора может и не быть.
Слова незнакомца ударили, словно молот. Несколько мгновений Аксин не мог вдохнуть, каскад эмоций буквально выбил воздух из лёгких. Вцепившись пальцами в подлокотники дивана, он уставился на облачённую в чёрное фигуру.
- Но,... но ведь... невозможно отменить решение совета магов!
- А кто говорил об отмене решения? Я сказал, что можно изменить приговор.
- Изменить?! Как? Для некромантов приговор один.
Капюшон полностью скрывал лицо говорящего, но юноше показалось, что незнакомец ухмыляется.
- Не всё сразу, Аксин. Слушай меня внимательно. Я предлагаю тебе выполнить одно поручение, все подробности узнаешь, если согласишься. Если коротко, то кое-куда сходить и кое-что достать. Скажу сразу, шанс выжить невелик. Если тебя это интересует, соглашайся. Или можешь испытать удачу с заклинанием "рука судьбы". Про шансы в этом случае думай сам. Вдруг ты будешь первым, кому повезёт.
- А для кого я должен выполнить это таинственное задание?
Незнакомец задумался на несколько мгновений.
- На этот вопрос можно ответить. Я представляю Императора, так что в состоянии выполнить, что обещал.
- А если я сначала соглашусь, а потом пойду на попятную?
- Вопрос немного наивный. Если это случиться - тебя убьют, причём немедленно.
- Убить некроманта? - Усмехнулся Аксин - А как же проклятье, от которого все шарахаются?
Из тени капюшона послышался смешок.
- Ты знаешь, я пожалуй рискну.
Да, - подумал Аксин - интересный расклад. Похоже, предлагают выбор между различными способами умереть: героем или преступником. Одна загвоздка - про героическую смерть за империю вряд ли кто-то узнает, но всё равно: звучит красивее.
- Я принимаю предложение, но только при одном условии.
От фигуры в чёрном повеяло холодом.
- Ты не в том положении, молодой человек, чтобы диктовать свои требования.
Настала очередь Аксина усмехаться.
- В империи много магов, готовых пожертвовать жизнью. Стоит только сказать, и они бросятся в бой и погибнут с криком: "да здравствует Император". Вы же пришли ко мне. Вопрос: зачем тратить время на уговоры? А затем, что вам понадобился именно я. Поэтому не будем играть, хватит. Я берусь за это ваше таинственное задание, но только при выполнении моей просьбы. А если нет - ну что же, так и так умирать.
Аксин не видел лица собеседника, но почему-то был уверен, что тот улыбается.
- Метос говорил, что ты не только упрям и талантлив, но и умён, это хорошо. Тебе пригодятся эти качества. Так что у тебя за условие?
- Отмена решения суда. Я хочу быть полностью оправдан.
- Ты же сам говорил, что отменить решение совета магов невозможно.
- Император имеет право налагать запрет на любой приговор. А ещё могут появиться факты, доказывающие, что я изучал не некромагию, а, например, старые забытые заклинания боевой магии. Сделайте это - и я выполню ваше задание.
- Хорошо - после минутной задумчивости сказал незнакомец - в случае успешного окончания миссии ты будешь полностью оправдан. А если погибнешь - оправдают посмертно. Это тебя устраивает?
- Вполне. Я берусь за выполнение этого таинственного задания. А сейчас хочется узнать подробности: всё-таки интересно, во что это я влип.
Человек поднялся.
- Тебе всё расскажут, но не здесь. Пойдём.
Молодой маг не двинулся с места.
- Куда? Мне запрещено покидать территорию школы....
Холодный смех прервал Аксина.
- И как ты собираешься служить империи? Сидя на уютном диванчике в домике для гостей?
- Я всё ещё под арестом. Нельзя просто взять и уйти из школы.
- А почему нет? - Достав из складок балахона накидку с капюшоном, незнакомец бросил её Аксину. - Одевай это, и пойдём. Стража у ворот нас не остановит.
- Это очень похоже на побег, а я дал слово верховному магу.
Похоже, возникшая ситуация от души забавляла незнакомца.
- Вы только посмотрите на этого героя! В нескольких шагах от смерти, а туда же: клятва, дело чести. Ты редкостный экземпляр человека, во дворце таких правильных не осталось.
- Может это и смешно, но я не собираюсь....
- Да хорошо, хорошо! Можешь поговорить с верховным магом. Сейчас я его позову.
- Я не заставлю вас долго ждать, милорд. Хотя вы, наверно, больше привыкли к обращению "Лер", господин эльф?
Фигура в чёрном застыла на полпути к двери.
- И как, интересно, ты об этом узнал? Вряд ли ты видел хоть одного эльфа за всю свою жизнь.
- Ну как же, господин эльф, ведь перед вами самый страшный и могучий некромант на всей территории империи. - Аксин постарался вложить в эти слова весь сарказм, на который был способен. Но эльф этой шутки явно не оценил. Развернувшись, он направил посох в сторону молодого мага.
- Какие грозные телодвижения, господин эльф - продолжал юноша - но не стоит так надрываться. Убивать меня никто не будет, вы в особенности, так что можете опустить свой посох.
- И что мне помешает? Ты?
- Есть две причины: первая - я нужен живым. Вторая - гостевой домик защищён. Здесь же собирались держать меня торе суток, если вдруг я не приму ваше предложение. А Верховный маг не такой доверчивый, чтобы поверить только одному моему слову. На эти стены наложены заклятия, сдерживающие и подавляющие магию. Я это чувствую, да и вы наверняка тоже.
- Убивает не только магия. Любое оружие легко справится с этой задачей. - Эльф опустил посох. - Так что меня выдало?
- Всё очень просто. - Аксину показалось, что он снова на экзамене по теории магии, отвечает на каверзные вопросы преподавателей. - Кто мог решиться встретиться и остаться один на один с приговорённым к смерти некромантом? Только дурак, самоубийца, да обладающий даром: маг или колдун, причём не слабый. Первые утверждения вам не подходят, а посох мага я уж как-нибудь узнаю, от вашего посоха он отличается. А природным колдовством занимаются только эльфы. Да ещё фраза: "редкий экземпляр человека". Так мог сказать только представитель другой расы. Люди сотрудничают с гномами и эльфами, а на гнома вы точно не похожи. Следовательно....
- Ещё немного, и я действительно начну тебя бояться - скинув капюшон, эльф подошёл к молодому магу. - Работать нам предстоит вместе, так что позволь представиться: Флерес, имперская разведка. Думаю, теперь все формальности улажены.
- Кроме одной детали, Лер Флерес.
- Сейчас ты поговоришь с верховным магом. Оставайся здесь.
Выйдя из гостевого домика, эльф направился к ожидавшему окончания разговора неподалёку от домика Метосу.
- Думаю, он подойдёт. Правда, слишком горяч и несдержан, но это огонь юности.
- Вот только времени стать мудрее у Аксина нет, не так ли, Флерес?
- Он сам выбрал свой путь. А насчёт времени.... Ты прекрасно знаешь, Метос, время может кончиться у всех в империи. Каждый человек в опасности. Надвигается война с очень сильным врагом, и если Аксин не справится, то тебе известно, что может произойти.
- Я присутствовал на совете, и прекрасно понимаю всю тяжесть сегодняшней ситуации. Но выбранного решения я поддержать не могу. Лекарство может оказаться страшнее болезни и опаснее яда.
- Ценю твоё мнение, Метос, но указ императора поддержал совет!
- Скорее наоборот.
- Твои слова попахивают изменой, Верховный маг! - голос эльфа зазвенел, как закалённый клинок. - Император полноправный властелин и он всегда заботится о благе народа.
- Успокойся, Флерес - Метос устало присел на скамейку, и на миг показалось, что годы взяли своё, и могущественный Верховный маг исчез, силы его покинули, и он превратился в дряхлого старика. - Я говорил о другом.
- Неужели я ослышался?
- Ты слушал, но не услышал. Люди в совете давно разучились думать о благе империи. Всеобщая подготовка к войне слишком сильно ударила бы по их кошельку. Куда проще было годами закрывать на все проблемы глаза, а в последний момент начать взывать к чудесному спасению.
- Давай закроем эту тему, Метос. Что сделано, то сделано, ничего уже изменить нельзя. Чтобы выстоять, империи нужна армия, в три раза большая, чем теперь. Собрать такое количество солдат мы сможем, а подготовить? Ни тренировок, ни опыта, ни амуниции. Времени осталось совсем мало. Крестьяне, привыкшие держать вилы, а не мечи, не остановят волну, идущую с Северных земель.
- По-моему, члены совета впали в старческий маразм - Верховный маг раздражённо ударил посохом о землю - когда нужно готовить армию, они нашли героя. Похоже, кто-то перечитал сказок на ночь.
- Кстати о нашем герое. Он действительно так хорош?
- У тебя огромный опыт общения с людьми, Флерес. Сам-то ты что думаешь?
Эльф на мгновение задумался.
- Голова варит неплохо, хотя в словах несдержан. Подкинул ему пару зацепок по поводу своей личности, и он сумел раскрутить клубок до конца. Попытался спровоцировать на нападение, но твой Аксин не потерял голову, действовал правильно. В принципе, неплохо для юнца. А каков он в магии?
- Аксин лучший из всех, кого мне пришлось обучать, но что он сможет сделать один?
- Ты знаешь кого-нибудь другого, знакомого с чёрным искусством? А без некроманта приказ совета выполнить невозможно. К тому же Аксин будет не один. С ним пойду я и несколько моих людей.
- Помочь или проконтролировать?
- Всего помаленьку, Метос. Да и какая разница? Шанс на успех очень мал. Да и заболтались мы с тобой. Приведи, пожалуйста, Аксина, а то мальчишка без твоего согласия не хочет выходить из школы. Слово он, видите ли, дал....
Выйдя из стен академии, ставшей молодому магу домом на многие годы, он ощутил сильный трепет. Конечно, студенты не были затворниками. В личное время, свободное от обучения, любой ученик мог идти, куда заблагорассудится. Студенты, принадлежащие к знатным и богатым семьям, тратили время отдыха на забавы и развлечения. Кто из учеников был победнее, старался заработать, благо в столице работа для мага, даже не доучившегося, была всегда. Конечно, официально это было запрещено, но руководство академии обычно смотрело на это сквозь пальцы. Учителя справедливо полагали, что добыча денег помогает быстрее повзрослеть, да и наполненный кошелёк делал студентов более уверенными в завтрашнем дне и помогал усвоить одну истину: профессия мага - это надёжный кусок хлеба с толстым слоем масла. И, естественно, за такими "работниками" негласно присматривали, и если студент брался за что-нибудь опасное, сложное или противозаконное, тут же получал по мозгам, причём не один, а вместе со своим незадачливым работодателем.
Аксин, будучи отпрыском не самого бедного рода, был ограждён от поисков приработка. Гулянки его не манили, и все свободные дни он проводил за свитками и манускриптами. Каникулы же, сделанные то ли для того, чтобы студенты отошли от учёбы и привели головы в порядок, то ли чтобы преподаватели хоть немного отдохнули от этих малолетних "надежд империи", он проводил обычно в путешествиях. Вспомнив и повздыхав по потерянному прошлому, молодой маг повернулся к терпеливо ожидающему его эльфу.
- Пойдёмте, Лер Флерес. Куда, кстати?
- Не пойдём, а поедем. Карета тут недалеко, минут пять ходьбы. Нельзя же такому важному господину, как ты идти пешком во дворец.
- Как во дворец?! - Юноша ожидал чего угодно, но дворец....
- Да, во дворец. Это такой очень большой дом, там ещё император живёт, может, слышал?
Эльф разговаривал с Аксином не только с сарказмом, но и как с глупым ребёнком. Конечно, по сравнению с ним любой человек мог казаться младенцем, ведь эльфы живут очень долго. Они не были бессмертными, как полагали невежественные крестьяне, но срок жизни на этой земле им был положен долгий. Один эльф мог увидеть, как сменятся десятки поколений людей, и при этом не выглядеть старым и измождённым жизнью. Но сколько бы веков Флерес не прожил, юноша не собирался мириться с его насмешками и нравоучениями.
- Я разрешаю сопроводить меня к карете. - Выпрямив спину и расправив плечи так, что захрустели суставы, Аксин взглянул на эльфа, постаравшись придать лицу выражение, сходное с презрительно-скучающей миной богача, бросавшего медяк нищему. Судя по вытянувшемуся лицу Флереса, ему это удалось. Но замешательство эльфа длилось какое-то мгновение, он быстро взял себя в руки. Рекорд для расы, считавшей себя выше всех, предания пестрели примером многих людей, поплатившихся здоровьем или даже жизнью за меньшие проступки перед гордыми долгоживущими. Уже собираясь мысленно посмеяться над шуткой, Аксина вдруг озарило - как такое возможно, что эльф служит при дворце? Чтобы кто-либо из расы долгоживущих пошёл в услужение к людям, даже к императору? Очередная задачка, но спрашивать смысла не было, всё равно эльф бы не ответил, поэтому юноша решил пока понаблюдать.
Ход мыслей Аксина нарушил эльф, повернувшийся к нему спиной, и, буркнув что-то похожее на "догоняй", двинувшийся прочь от академии. Двигался он так быстро, что юноше пришлось чуть ли не бежать, чтобы поспеть за своим проводником. Пройдя несколько сотен шагов, эльф и молодой маг оказались на рынке, соседствующем с академией. Со всех сторон их обступила толпа что-то покупающих, продающих, или просто праздно шатающихся людей. Говорили, что на рынке было достаточно и "нежелательных элементов", помогающих простым гражданам избавиться от проблемы - куда бы потратить свои кровно заработанные деньги. Эта категория устраняла саму суть проблемы: опытные воры срезали кошельки с поясов зазевавшихся людей. Как говорится: нет денег - нет проблем. Благо, что кроме одежды и праща, данного молодому магу эльфом, у Аксина ничего не было, и он мог не беспокоиться по поводу карманников, и побыть ротозеем, рассматривая товары, привезённые со всех концов империи.
Будь его воля, юноша целый день бродил бы, любуясь на разнообразные оружие и доспехи, среди которых попадалась даже работа гномов, одежды на любой фасон и кошелёк, и многое другое. Но у эльфа явно были другие планы на сегодня. Флерес спешил, и, похоже, толпа нисколько ему не мешала. Как вода, люди расступались перед ним, чтобы тут же сомкнуться у него за спиной. Аксину, же, пришлось приложить немало усилий, чтобы не отставать. Получив кучу чувствительных тычков и ещё больше добрых пожеланий, хвативших и ему лично, и всем предкам до седьмого колена, юноша, запыхавшийся, злой и помятый, догнал Флереса, ждущего его у открытой дверцы крытого экипажа.
Увидев недоумение, читающееся на лице Аксина, эльф усмехнулся.
- А ты что хотел? Карету с гербами, дорогу, усыпанную розами, восторженные крики обожателей и почётный караул? В этой жизни нельзя привлекать к себе излишнее внимание. Забудь про свой юношеский максимализм, Аксин. Повзрослей. И чем быстрее, тем лучше.
- И если бы я повзрослел и поумнел настолько, что свернул бы в сторону в этой толпе? Что тогда?
- А ты обернись и подумай. Только недолго. - С этими словами эльф залез в экипаж. Обернувшись, Аксин обомлел - в нескольких шагах позади него стояли четыре человека. Двоих он помнил: толстяка, ходившего по рынку и торговавшего разноцветными тряпками и дешёвыми украшениями, разложенными на лотке; и женщину средних лет, выбиравшую зелень у прилавка со всякой снедью. Торговец откинул платок с лотка, висящего на лямках и упирающегося в его объёмный живот, и продемонстрировал небольшой взведённый арбалет. Женщина опустила руку в корзину с овощами и достала оттуда метательный нож. Двое других стояли спокойно, лица их были настолько обычные и не запоминающиеся, что, если бы Аксину нужно было завтра опознать, то он бы не смог этого сделать.
- Ты что, решил передохнуть? - Эльф высунулся из экипажа. - Если да, то здесь спать удобнее.
Мысленно поминая эльфа и всех его предков не очень хорошими словами, Аксин забрался в повозку, т.к. назвать эту развалюху каретой язык не поворачивался. Плюхнувшись на мягкое и удобное сиденье, юноша удивился, насколько внутри всё отличалось от внешнего вида. Эльф постучал по стенке экипажа, и он тронулся. Окна были закрыты занавесками из плотной, практически не пропускающей свет ткани, ход мягкий, и немного расслабившегося после недавних переживаний Аксина незаметно сморил сон. Разбудил юношу всё тот же эльф.
- Приехали. Слушай и запоминай, два раза повторять не буду. Идёшь позади меня, только набрось капюшон. Ни на кого не смотри, ни с кем не разговаривай, даже если к тебе обратятся.
- Меньше знаешь - лучше спишь, Лер Флерес?
- Чем меньше про тебя знают, тем больше шансов утром проснуться. Пойдём.
На этом поучения закончились. Выйдя из экипажа, Аксин двигался за Флересом, став на какое то время его тенью. Стражникам у ворот эльф показал какой-то медальон, и что-то прошептал, после чего воины перестали их замечать. Дальше эльф шёл по бесконечным коридорам и полупустым залам. Аксина так и тянуло скинуть капюшон, не только прятавший лицо, но и мешавший обзору, и всё осмотреть. Но, помня наставления эльфа, он решил обуздать природное любопытство.
Поплутав по дворцу, эльф вошёл в какую-то комнату, где и остановился.
- Располагайся. - Подавая пример, он сел в одно из кресел. Стоять рядом было, по меньшей мере, глупо, поэтому, скинув надоевший плащ, Аксин сел напротив и осмотрелся. Обычная, ничем не примечательная комната. Камин, несколько кресел, довольно большие окна, дающие достаточно света: на стене несколько гобеленов. От дворца юноша ожидал большего, и разочарование явно выступило на его лице.
- Что, Аксин, мечтал о парадном зале? - Эльф легко прочитал чувства, отразившиеся на его лице. - Придворные стоят в ряд, играет оркестр, император на золотом троне. Крики "да здравствует", цветы под ноги будущему спасителю империи. Не хочу тебя разочаровывать, но этого не будет. Операция секретная, если ты ещё не забыл. Для тебя это даже выгодно.
- А ты подумай. Тебя нет во дворце, нет операции, не было главного виновника торжества - некроманта.
- Что?! - Аксин боялся поверить своим ушам.
- Не было суда. - Лицо эльфа выражало высшую степень самодовольства. - Преподаватели, студенты ничего не помнят. Как только ты дал согласие, и мы убедились на рынке, что ты не собирался бежать, один день исчез из памяти почти всех в академии. Ты получил посох мага и уехал путешествовать. Развеяться после тяжёлой учёбы.
- А мои родные? Они же будут искать.
- Они получили от тебя письмо. Твой отец очень расстроен из-за того, что сын не заехал в имение, но он понимает, что тебе необходимо попутешествовать в одиночестве и найти свой путь в жизни. Определиться с дальнейшими планами, так сказать.
Аксин не мог вымолвить не слова. Радость накатила волной, смывая тяжесть с сердца. Что бы ни случилось дальше, его род остался чист, не запятнан клеймом некромагии.
- Видишь, Аксин, я выполнил свою часть уговора. Дело за тобой.
Тревожная мысль оформилась в голове молодого мага.
- Я вам, конечно, доверяю, Лер Флерес....
Эльф нисколько не обиделся: похоже, его забавляло недоверие юноши.
- Нет смысла тебя обманывать. Приговор висел, как топор палача, у тебя над головой. Это бы отвлекало тебя от выполнения поставленной задачи. А сейчас давить на тебя нечему. Хочешь проверить мои слова? Скоро поедем в академию, и там заберёшь свой посох. Он настроен на тебя, и другим к нему прикасаться небезопасно. Мучает вопрос: с чего вдруг такое безграничное доверие? Можешь не говорить, по глазам вижу. Подожди немного, и сам всё поймёшь.
Словно дождавшись незаметного постороннему сигнала, как только эльф сказал последнее слово, в комнату вошли несколько человек и сели на свободные кресла. На несколько мгновений воцарилась тишина. Вошедшие смотрели на молодого мага, изучая: Аксин, же в свою очередь, пытался понять, что за испытания подготовила ему богиня судьбы.
Людей было трое. Старик, кутавшийся в фиолетовый плащ, с медальоном на шее, изображавшим орла с распахнутыми крыльями, держал в руках посох архимага. Мужчина лет сорока с грубым, обветренным лицом, одетый в простые серые одежды. Жёсткий взгляд и крепкое мускулистое тело могли принадлежать только опытному воину. Третий вошедший был молодым человеком с бледным вытянутым лицом, разряженный, как попугай. От блеска шелков и множества украшений на нём рябило в глазах, в отличие от своих спутников он не мог усидеть на одном месте, дёргался и крутил головой.
- Все в сборе - Флерес поднялся - господа, это Аксин; маг, имеющий представление об интересующем нас вопросе. Он только что из академии, далёк от дворцовой жизни и поэтому вас пока не знает. Аксин, позволь представить: командующий нашей армией герцог Гарус, глава боевых магов архимаг Орес и принц Максимилиан.
Аксин встал и поклонился.
- Присаживайтесь, Владыка Аксин - хриплый голос архимага был слаб, всем приходилось прислушиваться, чтобы понять, что говорит старик. - Вижу, вам интересно услышать, для чего вас сюда пригласили. Скоро всё будет ясно. Сначала скажите, много ли знаний вы почерпнули из найденных свитков?
Лицо молодого мага окаменело.
- Вполне достаточно, чтобы получить ваше "приглашение", но слишком мало, чтобы стать специалистом по чёрному искусству.
- Да не тушуйся ты так - принц вскочил на ноги и заходил по комнате от стены к стене. - Вопрос далеко не праздный. А вы, господа, сначала объясните: что, для чего, а только потом начинайте выпытывать.
- Это справедливо, Ваше Высочество. Разрешите, я коротко объясню нашему гостю, в чём дело. - Обратился герцог к мерявшему шагами комнату Максимилиану.
- Сделайте милость, Гарус. - Принц, наконец, успокоился и сел на своё место.
- Владыка Аксин, вопрос, заданный архимагом Оресом, жизненно важный, и от ваших знаний и способностей зависит судьба империи. Сейчас мы на грани войны. Торзальцы уже несколько веков желают наложить лапы на земли империи. Король-жрец считает наш разгром угодный своим богам, и усиленно готовится к захвату. Здесь нет ничего нового, историю наших отношений знают все. Силы имперской армии велики, и нас разделяют горы, провести через которые армию без разрешения гномов невозможно. А эти крохоборы слишком много зарабатывают на продажах оружия обеим сторонам, чтобы помогать кому-либо одному. На море мы сильны, и ....
- Короче, наши силы равны. Не нужно пускать пыль в глаза, герцог - прервал поток разглагольствований принц. - В последние десятилетия между империей и Торзалией вооруженный до зубов нейтралитет. Это могло продолжаться долго, но появилась третья сторона. Племена варваров, живущих на севере, объединились под властью одного вождя. По данным разведки, его зовут Хаген. И сейчас им стало тесно в родных степях. Разведчики варваров уже заполонили северные земли империи, и весной мы ожидаем вторжения. Империя не выстоит.
- При всём уважении, ваше высочество, я не могу согласиться с этим утверждением. Солдаты империи....
- Какие солдаты? - архимаг посмотрел в глаза Гарусу. - Вы прекрасно осведомлены о состоянии наших вооруженных сил. Армия разбросана по всей стране, половина солдат занята патрулированием городов, остальные давно забыли, что такое война.
- Давайте забудем о разногласиях хотя бы на время. - Принц встал перед спорщиками, и оба сразу затихли. - Владыке Аксину не интересно, чем занимается наша армия, почему маги не могут разобраться со способностями шаманов дикарей, и где была разведка, когда у них под носом создавалась новая армия.
Отвернувшись от всех, принц подошёл к окну, и замер, устремив взгляд вдаль.
- Как я сказал, империя не выстоит. Силы варваров ударят с севера: король-жрец не упустит такого случая, и направит флот к нашим южным границам. Разведка доложила об усилении активности на верфях Торзалии, спасибо хоть это служба Флереса не проспала. Воевать на два фронта с двумя сильными противниками мы не в состоянии. Гномы, видя это, примкнут к победителям, и откроют проход в горах для армии короля-жреца. Империя практически обречена, и спасением её займёшься ты, Аксин.
- Вы хотите использовать против врагов некромагию, Ваше Высочество? Я сделаю всё, что в моих силах, но как один некромант, да ещё и начинающий, сможет остановить армию?
- Ты прав. Чтобы победить врага, империя должна найти оружие. Оружие могущественное, страшное, разрушительное. И найти быстро. В древних летописях упоминаются некоторые артефакты, мощь которых огромна, а возможности безграничны. К несчастью, многие свитки были потеряны во время войны некромантов и последующего за ней Великого переселения, но мы смогли найти кое-что. Тебе что-нибудь говорит словосочетание "Звезда бури"?
Аксин задумался. За время обучения он прочитал кучу свитков и манускриптов, но про звезду бури слышал в первый раз.
- Не старайся вспомнить. - Архимаг посмотрел на молодого мага. - Мы сами узнали о ней недавно, спасибо тяге принца Максимилиана к изучению истории и других наук. Благодаря светлому разуму Вашего Высочества у империи есть шанс выжить.
Принц отвесил лёгкий поклон архимагу, на его губах мелькнула самодовольная улыбка.
- Звезда бури - продолжил архимаг - это кристалл, совместно созданный магами и эльфийскими колдунами в самом начале войны некромантов. Людям необходимо было оружие для борьбы с демонами, полчищами зомби и другой нечистью, что бросали в бой мастера чёрного искусства. И это оружие было создано. Звезда бури - это драгоценный камень, которому с помощью заклинаний дали возможность управлять стихией воздуха. Маг, владеющий им, сможет вызывать ураганы, смерчи, грозы, страшные по силе. В одиночку вызвать шторм и потопить флот. Управляя погодой, можно замедлить продвижение армии и даже уничтожить весомую часть солдат неприятеля. Сила артефакта - это вся мощь воздушной стихии. Если империя сможет завладеть звездой бури, у варваров и короля-жреца не будет ни единого шанса. Самое главное - нам известно, где сейчас находится этот артефакт.
Принц Максимилиан пододвинул кресло поближе к Аксину, и сел так, что его лицо оказалось недалеко от лица молодого мага, и их глаза располагались на одной линии.
- А теперь плохие новости. Звезда бури была оставлена при исходе с Древней земли.
- То есть.... Поправьте меня, Ваше Высочество, если я ошибаюсь, но вы сказали, что нам придётся добраться до покинутых земель?!
- Не сразу, Аксин. Сначала нужно будет совершить небольшую прогулку к нашим любезным соседям.
- В Торзалию? - Маг с недоумением посмотрел на своих собеседников. - А туда-то зачем?
Принц внезапно потерял интерес к разговору, встал, и снова начал мерить комнату шагами. Слово взял архимаг.
- Звезда бури находится на острове Надежды. Это был последний оплот людей в битве с нечистью. Сейчас и остров, и замок на нём заполнены зомби и другими милыми созданиями, а в замке, судя по возмущениям линий силы, обосновался один из демонов, вызванный некромантами и вышедший из-под контроля. Предвижу вопрос: почему он не завладел артефактом? Звезда бури спрятана в подземном лабиринте под замком. Маги, бывшие хозяева, населили этот лабиринт василисками.
Вскочив на ноги, Аксин уставился на Ореса.
- Как?! Да вы в своём уме?! Даже драконы обращаются в камень от одного взгляда василиска. Что вы предлагаете? Пробиться сквозь армию нечисти, скрутить демона, а потом что: завязать глаза, чтобы не окаменеть, и вперёд, в лабиринт? Конечно, если не встречаться взглядом с василиском, то и не окаменеешь, так что с повязкой на глазах всё становится легко и просто: ящерка, питающаяся сырым мясом, размером с крупную лошадь, покрытая чешуёй, такой же крепкой, как доспехи гномов, да ещё и смертельно ядовитая. Ничего посложнее не могли придумать?
Принц с любопытством смотрел на буйство молодого мага, в глазах его прыгали искорки веселья. Архимаг, же, напротив, был спокоен и холоден, как статуя.
- Сядьте, молодой человек. Сначала дослушайте, а потом начинайте рвать волосы и всё крушить.
- Что дослушать?! Сказку про армию драконов, спешащих к нам на помощь? Или про....
- Заткнись и сядь!
До этого слабый голос архимага загремел, словно камнепад. Даже герцог Гарус, не ожидая этого от старого, немощного старика, так дёрнулся от грозного окрика, что чуть не упал с кресла. Аксин бухнулся на своё место, и, подавив дрожь во всём теле, приготовился дослушать приговор до конца.
- Так вот, как я говорил, в лабиринте водятся василиски. - Словно ничего не случилось, продолжил архимаг слабым голосом. - Маги прошлого, поместившие их туда, смогли обуздать этих тварей.
Не веря своим ушам, молодой маг смотрел на Ореса. В легендах говорилось, что лишь драконы могли победить василисков, да и то одним способом - подняться повыше в небо, и обрушить на место, где находится этот монстр, поток пламени.
- Василиск - это просто очень крупная ядовитая ящерица. - Прервал раздумья Аксина архимаг. - Их можно уничтожить оружием или магией. Непобедимыми их делает взгляд. Всякий, кто встретится с василиском взглядом, обращается в камень. Говорят, спастись от этого невозможно, но как же тогда маги смогли заселить лабиринт этими тварями? Ответ прост - у них была защита от взгляда василиска. Это маска с прозрачными драгоценными камнями в глазницах. У этих камней есть одно уникальное свойство - они нейтрализуют силу взгляда василиска. Вот за этой маской и придётся сходить к нашим соседям.
- А нельзя сделать ещё одну маску? Почему она существует только в одном экземпляре?
- К несчастью, это невозможно. - Архимаг вздохнул. - Камни, обладающие этими свойствами, случайно нашли на месте падения небесного огня. Они уникальны, единственные в своём роде.
Аксин стал возбуждённо мерить шагами комнату, как до этого принц. Ужас в его голове сменялся восторгом, и наоборот. Задача, казалась, безнадёжна, но её масштабы были грандиозны. Своими глазами увидеть древнюю землю, место битвы магов и некромантов - это завораживало. Время на поход в Торзалию терять не хотелось, молодой маг готов был очертя голову хоть сейчас броситься к порту и плыть на материк. Жажда исследования полностью захлестнула его.
- А если мне направиться к лабиринту, а другому отряду добыть маску? Потом встретимся на древней земле.
Ответом был смех старого мага, переходящий в кашель. Гарус и принц уставились на Аксина, как на ненормального. Лишь Флерес сохранил обычную невозмутимость.
- Замучила жажда бурной деятельности? Похвально, конечно, но пока притормози. Хотя за активность хвалю, молодец. - Принц подскочил к Аксину и хлопнул его по плечу. - Побольше бы таких шустрых да инициативных в совет, глядишь, и не пришлось бы отправляться в поход. Давно бы и армию создали, и варваров приструнили, и с торзальцами бы разобрались. Но маску без тебя достать не получится, так что придётся повременить с исследованиями земель предков.
- Но почему? Где она хранится?
Принц мгновенно стал серьёзным.
- По данным летописей, маска должна находиться в покинутом городе на территории Торзалии.
-Тем более! Что может быть проще - найти её в развалинах. Справится любой.
- У стен этого города произошла последняя битва между магами и некромантами. Часть адептов чёрного искусства смогли пробиться с древней земли, прошли с боями внутрь материка и обосновались в Торзалии, устроив своё логово на острове посреди большого озера. Маска оказалась у них случайно, некроманты не знали её истинной ценности. Затем грянула битва, в которой единственный раз за всю историю люди, гномы и эльфы бились вместе против общего врага. Потери были огромны, но объединённая армия победила. Некроманты были разгромлены, но случилось то же, что и на древней земле. Кровь адептов чёрного искусства пролилась и принесла проклятие на озеро и земли вокруг него.
- Как? - Аксин не сразу смог осознать услышанное. - Неужели эта сказка про проклятие....
- Это не сказка. Любой некромант владеет страшными силами при жизни, и бросает вокруг вечную тень зла после смерти.
До Аксина вдруг дошло сказанное раньше.
- Подождите. Вы сказали, что против некромантов бились объединённые силы всех народов, и потери были огромны. Как же маги смогли победить на древней земле? Ведь история говорит, что мы победили, только в результате боёв весь континент был отравлен и разрушен.
- Официальная версия несколько искажает истину, Аксин. - К беседе подключился герцог Гарус. На древней земле некроманты воевали не с магами.
- А с кем?
- Адепты чёрного искусства бились за власть между собой и уничтожили друг друга. - Принц смотрел на ошарашенного Аксина. - Маги мало что могли противопоставить опытному некроманту. Но хватит лирики, болтать можно бесконечно. Вернёмся к тому, что нужно сделать. Аксин, ты с отрядом переправляешься через горы и добываешь маску. Затем обратно, добираетесь до порта и вперёд - на древнюю землю. Люди уже подобраны, завтра познакомишься. Твоя функция - консультант по чёрному искусству. И на покинутых землях поможешь магией, сам понимаешь какой. Командовать отрядом будет твой новый друг, Лер Флерес. Отправляетесь утром. На этом, думаю, всё.
- Мне кое-что понадобится, Ваше Высочество.
- Свой посох заберёшь в академии, об остальном не беспокойся: вещи для тебя собраны, денег хватит, лошади готовы.
- Это не всё. - Аксин встал перед сидящими людьми. - Нужны свитки.
- Ты закончил обучение, зачем тебе это? - Гарус непонимающе смотрел на молодого мага. - Нет, если надо, дай список. Я распоряжусь, чтобы всё доставили к утру.
- Вы не поняли, герцог - несмотря на спокойный голос, в глазах архимага горел огонь тревоги. Он сразу понял, о чём говорил юноша. - Владыка Аксин говорит о некрономике, не так ли?
Аксин коротко кивнул. В комнате воцарилась гробовая тишина: казалось, что все присутствующие перестали дышать. Крик герцога разрезал покрывало безмолвия:
- Нет! Да ты в своём уме?! Эту заразу необходимо уничтожить, а не таскать за собой по всей земле! Ни за что!
Гарус рвал и метал. Крики, перемешанные с ругательствами, нескончаемым потоком извергались на молодого мага.
- Не кипятитесь, герцог - подал голос Флерес. - И выбирайте выражения, вы не на плацу.
Эльф говорил спокойно, не повышая голоса, но ослушаться его было невозможно. Аксин вспомнил свою первую встречу, и ощущение вымораживающего холода, веявшего от Флереса. На герцога слова эльфа подействовали, как ушат ледяной воды. Он запнулся на середине цветастой фразы и прижался к креслу.
- Попрошу объясниться, молодой человек. - Архимаг смотрел пронзительным взглядом на Аксина. - Надеюсь, очень веская причина заставила вас озвучить эту просьбу.
- Причина есть. Не знаю, как насчёт проклятой земли в Торзалии, но чтобы выжить на древней земле, нужно владеть проклятым искусством. Мои же знания неполны, а практики нет совсем. А без этого вся затея обречена на провал.
- Ты понимаешь, что тебя ожидает потом? Даже если вы вернётесь, придётся почти полностью вычистить твой мозг, чтобы там не осталось не намёка на эти знания. Можешь лишиться всей памяти, и стать подобным младенцу.
- Если я пойду неподготовленным, то никто не вернётся. А мой мозг вычистит зомби, своими грязными лапами. Или демон. Оторвёт голову, вскроет череп, и ложечкой аккуратно вычистит все мозги.
Принц вскочил, опрокинув кресло.
- Что, страшно стало, господа? Своими руками создать некроманта - глаза Максимилиана лихорадочно блестели, тело подрагивало: казалось, принц танцевал под какую-то, слышимую ему одному мелодию. - Но Владыка Аксин прав. Флерес, доставь всё, что необходимо. Только, ради всех богов, сам ничего не читай. Не хватало ещё лишиться начальника секретной службы.
- Но, Ваше Высочество - Гарус, бледный, как смерть, умоляюще протянул к принцу руки.
- Без всяких но! - Пнув некстати попавшееся под ноги опрокинутое кресло, Максимилиан подскочил к герцогу. - Экстренные случаи требуют неординарных решений. Да не трусьте так, Гарус. Только представьте, как пошутила капризная Тарния! Чёрное искусство, чуть не уничтожившее человечество, поможет спасти империю. Доставить все свитки и книгу Аксину.
- А если они попадут в чужие руки? - Дорога дальняя и опасная, мало ли что.
- Вот и сделайте так, чтобы их мог взять и прочитать только Аксин! Неужели я должен думать за всех вас! - Максимилиан не принимал никаких возражений. Принц разошёлся, и его уже нельзя было остановить. - Наложите заклятие, чтобы, в случае чего, эти чужие руки оторвало, желательно вместе с головой. И хватит болтовни! Вы собираетесь сидеть и спорить, пока варвары или Торзальцы не захватят дворец? Орес - готовь защитное заклинание, Флерес - бегом за свитками. Гарус - на тебя возложена задача устроить Владыку Аксина со всеми удобствами, и охранять нашего гостя. Чтобы ни один волос не упал с его головы, и чтобы ни одна живая душа не смела близко подойти. Всем всё ясно?
- Да, Ваше Высочество. - Поняв, что разговор окончен, все встали и поклонились.
Принц, не обращая ни на кого внимания, пошел к выходу. Когда дверь за ним захлопнулась, герцог вздохнул.
- Надеюсь, он знает, что делает.
- Для своих лет принц очень умён. - Эльф встал и набросил плащ, скрыв лицо под капюшоном. - Максимилиан перечитал кучу книг, и умеет пользоваться полученными знаниями. Дали бы боги искру силы к его разуму - очень неплохой маг бы получился. Ну что, Орес, пойдёмте. Приказы принца надо исполнять.
Оставшись наедине с молодым магом, герцог превратился в холодного и вежливого придворного.
- Владыка Аксин, я весьма сожалею о своей горячности, и приношу свои извинения.
Контраст между поведением герцога сейчас и несколько мгновений назад, когда он изливал из себя такую брань, что даже камни стен покраснели от стыда, был столь поразителен, что молодой маг не выдержал и расхохотался. Гарус, даже если и обиделся, не подал виду.
- Конечно, господин Гарус. Я в свою очередь прошу прощения за моё недостойное поведение. - Отдышавшись, ответил Аксин. - Сейчас я смеялся не над вами. - Посмотрев на герцога, маг с трудом удержался от нового приступа хохота. - Это, наверно, следствие усталости.
- Не мудрено устать, Владыка Аксин. У вас был очень насыщенный день. Я распоряжусь, чтобы сюда принесли ванну с горячей водой, ужин и постель. Извиняюсь за неудобство, но прошу вас никуда не выходить из комнаты. Если что-нибудь понадобится, скажите охране. А сейчас я вынужден вас покинуть. - Гарусу явно не доставляло удовольствие исполнять роль прислуги, но приказ принца нужно было исполнить в точности.
Оставшись один, Аксин рухнул в кресло. Герцог и не подозревал, как был близок к истине. Вспоминая события прошедшего дня, молодой маг пришёл к выводу, что такой нагрузки на нервы он не испытывал ни разу за всю свою жизнь. Суд, приговор, спасение, затем дворец и задание, по сравнению с которым заклинание "Рука судьбы" уже не казалось таким страшным. Оно могло забросить к врагам, или, самое опасное, на древнюю землю. А теперь придётся идти туда добровольно. Но, отлично осознавая всю опасность предстоящего путешествия, Аксин не боялся. Наоборот, его охватил восторг. Побывать там, где уже много веков не ступала нога человека, добыть один из самых мощных артефактов и стать спасителем империи - если не разорвут зомби или не сожрёт какая-нибудь тварь. Что будет дальше, его не беспокоило: зачем беспокоиться о далёком грядущем, вступая на тонкий канат, натянутый над бездной?
Утро наступило для молодого мага ещё до восхода солнца. Он проснулся оттого, что кто-то с силой тряс его за плечо. С трудом разлепив веки, Аксин увидел склонившегося над ним эльфа. За окном ещё только-только разгоралась заря.
- Поднимайся. Через час мы должны выехать.
- Куда? - Спросонья Аксин всегда соображал довольно медленно.
- Туда, куда и вчера собирались. Сначала на охоту, потом вино, девочки.
- Что? Какая охота? - Приложив титанические усилия, Аксин собрал в кучу разбегающиеся, как тараканы, мысли, и сел на кровать. - Флерес, почему в такую рань?
- А ты как хотел? Поспать до полудня, понежиться в тёплой постельке, потом обед, и так до вечера? Вчера же сказали, что утром отправляемся. Ты сейчас член нашего отряда, так что запомни одно правило - утро начинается, когда встаёт командир: то есть я.
- А ты, вообще, ложился - Продрав глаза, Аксин заметил, что эльф одет в ту же одежду, что и вчера. - Только не говори, что в сапогах и плаще спать удобнее.
- Хватит разводить демагогию, подъём. Завтрак на столе, одежду принесли новую, старая для путешествия не годилась. Да, кстати, дай-ка руку.
- Зачем? - Не понимая ничего, молодой маг протянул руку к эльфу.
Не отвечая, Флерес крепко сжал запястье Аксина, и достал небольшой нож.
- Ты что, совсем спятил! - Мгновенно проснувшись, молодой маг попытался выдернуть руку. Пальцы второй руки распрямились, и их окутали небольшие разряды молний.
- Спокойнее, спокойнее - эльф отпустил Аксина и отскочил от кровати. - Мне просто нужна капля твоей крови. Посмотри вниз.
Не выпуская Флереса из вида, Аксин скосил глаза и увидел у ножки кровати небольшую кожаную сумку с застёжкой в виде головы змеи.
- Это что?
- То, что ты просил. Свитки и манускрипты по запрещённому искусству.
- Хорошо, а при чём тут моя кровь?
Эльф посмотрел на молодого мага, как на сумасшедшего.
- Аксин, ты их собрался таскать по всей империи просто так? Ты хоть представляешь, что попало к тебе в руки? Это же Книга Смерти - труд, собраны и систематизированы все знания некромантов. А на свитках готовые заклинания высшего порядка.
Позабыв про всё, Аксин уставился на эльфа. Молнии, больше не контролируемые волей мага, сорвались с руки и разворотили камин. Грохнуло так, что молодой маг сразу пришёл в себя. Эльф отослал прибежавших на шум стражников и подошёл к нему.
- Нужно сделать так, чтобы, кроме тебя, к этой сумке никто не мог прикоснуться. Для этого мне необходима частичка твоей плоти. Капля крови подойдёт. Так что перестань ломаться.
Не говоря ни слова, молодой маг протянул эльфу руку. Сделав небольшой надрез на запястье, Флерес уронил несколько капель крови на застёжку. Металлическая змея ожила. Тело её задвигалось, бесцветные камни, вставленные в глазницы, засветились красными огоньками.
- Положи на неё раненную руку. - Тон эльфа не допускал возражений.
Аксин выполнил приказ, и, как только окровавленная рука прикоснулась к ожившей змее, та обвилась вокруг и подняла голову, встретившись глазами с магом. Страх и сомнения, терзающие Аксина, сразу прошли. Прикосновение было мягким, металлическая змея оказалась на удивление тёплая. "Хозяин" - раздался шипящий голос в голове мага - "Спасибо. Как приятно проснуться". Смотря в глаза змеи, Аксин почувствовал, что часть его словно переселилась в металлическое тело змеи. Он увидел себя со стороны, почувствовал сильные и гибкие стальные мышцы и положил голову на протянутую руку. Сбросив наваждение, маг повернулся к Флересу.
- Что это было.
- Впечатляет? У моих агентов нечто подобное, хотя и попроще, для переноса секретных документов. Это - хранитель. Он признаёт только одного хозяина, его не запугать, не купить. Правда, обычные хранители больше похожи на обычных сторожевых псов: безликие, не очень сильные. Могут только укусить или поднять шум. Этот же уникален. Разумен, связан с тобой узами крови. Если ты назовёшь его братом - близнецом, то не сильно ошибёшься. Он - это ты. Не позволит никому, кроме тебя, прикоснуться к сумке, обладает интеллектом и магическими способностями, похожими на твои. Если не будет иного выхода, хранитель уничтожит груз. В экстренном случае, так скажем.
- А не в экстренном? Не очень хочется, чтобы при прикосновении первого попавшегося на пути воришки сумка вспыхнула синим пламенем.
- Обычно хранитель сначала предупредит: ужалит, обожжет. Если вор проявит настойчивость - вечная память храбрецу.
- Очень хорошо - Аксин задумался. - Настолько хорошо, что так и тянет спросить: а в чём подвох? Почему он в единственном экземпляре?
- Ну...- эльф на мгновение замялся. - Видишь ли, в нём нет собственной магии, поэтому силу он будет тянуть из тебя.
- Это что, вампир?
- Нет, конечно. Жизнь в нём своя, и в обычных условиях - спит он или бодрствует - неважно, на тебе это никак не отразится. Ужалить он сможет и сам. А вот если понадобится защищать содержимое сумки с помощью магии - вот тогда извини. Силу для заклинаний он будет тянуть из тебя.
Молодой маг понял, что эльф что-то скрывает. Усталость хозяина - не такая уж большая цена. Это не может быть препятствием для создания сотни подобных сумок.
- Вы что-то не договариваете, Лер Флерес. - Подчёркнуто вежливо обратился он к эльфу.
- Ты прав. Есть ещё одна деталь: вы с хранителем не просто близнецы. Можешь считать, что вы срослись воедино.
- То есть, если погибнет он, то и я ....
- Не исключено. А если и выживешь, то получишь такую отдачу, то минимум на полгода сляжешь в постель. Так что береги его.
- Сберегу. - Аксин вспомнил тёплое дружеское прикосновение хранителя, и улыбнулся. - Обязательно сберегу.
Флереса вдруг обуяла жажда деятельности.
- Одевайся, завтракай, и во двор. До выступления времени осталось мало. Стража тебя проводит. - Эльф подошёл к двери, затем, остановившись, резко обернулся.
- Ты везучий человек, Аксин. По-другому то, что ты всё ещё жив, не объяснить. Похоже, у тебя есть покровитель среди богов. Попроси его нам помочь. Крепко попроси.

Автор - Новопашин Александр Владимирович.
Ссылка на книгу: http://samlib.ru/n/nowopashin_aleksandr_wl...wlastelin.shtml

Новость отредактировал Оляна - 5-01-2016, 12:23
Причина: Поместилась одна глава.
5-01-2016, 13:23 by НекрПросмотров: 3 132Комментарии: 2
+1

Ключевые слова: Книга эльфы властелин творчество

Другие, подобные истории:

Комментарии

#1 написал: TORN-MDM
6 января 2016 17:29
0
Группа: Посетители
Репутация: (0|0)
Публикаций: 6
Комментариев: 33
Похоже на сценарий карты для "Героев меча и магии", но мне, в общем, понравилось. Читается легко, сюжет из разряда "вечных", и герои, я уверен, смогут открыть в себе что-то новое.
Плюс.
#2 написал: Некр
7 января 2016 12:36
0
Группа: Посетители
Репутация: (0|0)
Публикаций: 6
Комментариев: 2
Вторая Книга еще интереснее!))
Посетители, находящиеся в группе Гости, не могут оставлять комментарии к данной публикации.